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 近年、低価格スマホとして話題の「格安SIM」「格安スマホ」というワード。テレビでも「月々イチキュッパ」など安さをうたうCMを多く見かける。とはいえ、多くのユーザーにとって「どうやって乗り換えればいい?」「安すぎるけど品質はだいじょうぶ?」といった疑問があるだろう。今回の特集では、格安SIMへ移行する際の注意点や選び方を紹介していく。

スマホの月額料金が安くなる「格安SIM」とは?

 そもそも格安SIMの「SIM」とはなんだろうか。SIMカード、いわゆるSIMはドコモやau、ソフトバンクなど携帯電話会社が契約者に発行する固有のカードで、通常は手持ちのスマホの中に入っている。利用者側にとっては、このSIMカードが実質の電話番号であり契約プランそのものと言える。

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ドコモやau、ソフトバンクでスマホを契約した場合、通常はスマホの中に契約を利用するためのSIMカードが入っている

 では「格安SIM」がなにかというと、ドコモやau、ソフトバンクに毎月支払っている月額6000円前後の契約プランよりも安い料金で提供するサービス携帯電話会社のSIMだ。現在、楽天モバイルやmineo、IIJmio、OCN、BIGLOBEなど数え切れないほどの企業が参入し、月額1000円台からの料金プランを提供している。

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格安SIMを契約すると、安い料金プランで使えるSIMカードが発行される。対応したスマホに入れれば、安くスマホを利用できる

 また、これら格安SIMの盛り上がりに対して、ソフトバンクは「Y!mobile」、auのKDDIもグループ会社のUQコミュニケーションズとして「UQ mobile」という別ブランドの格安SIMを展開。料金は前述の格安SIMよりもやや高い月々2000円台からとなるが、通話定額や安定した通信速度で差別化して人気を集めている。

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格安SIMのなかでも、Y!mobileとUQ mobileはそれぞれソフトバンクやKDDI(au)系列なのでサブブランドと呼ばれることがある

 現在ドコモやau、ソフトバンクを使っているユーザーがMNP(携帯電話番号ポータビリティ)で格安SIMに乗り換えれば、スマホの月額料金を大幅に抑えられる。この価格破壊ともいえる動きで、格安SIMが注目されているというわけだ。

気になる「格安SIM」の品質は? なぜ安いのか

 月額1000円台のプランと聞いてまず気になるのは、料金と通信品質だろう。ここまで安いと、サービスやエリア、通信速度など品質の面で不安さを感じてしまう。まずは、格安SIMがなぜ安いのかから見ていこう。

 格安SIMの料金の代表的な例として、IIJmioの料金プランを紹介する。格安SIMブランドは数多くあるが、その多くが近い料金で提供している。

【IIJmio 音声通話機能付きSIM月額料金】
 ※パッケージ価格/初期費用3240円を除く
 ●3GB ミニマムスタートプラン:1728円
 ●6GB ライトスタートプラン:2398円
 ●10GB ファミリーシェアプラン:3521円

 なぜ格安SIMの提供会社は低価格で携帯電話サービスを提供できるのだろうか。

 その答えのひとつが、MVNO(Mobile Virtual Network Operator)という運営方法だ。簡単に言えば、携帯電話サービスを提供したい企業が携帯電話の全国ネットワーク設備を持つドコモ、au(KDDI)、ソフトバンクのいずれかから通信設備を有償で借りてサービスを提供している携帯電話会社を指す。格安SIMの事業者は、この借りた設備に対して多くの契約者を集めることで安い月額料金を実現している。

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多くの格安SIM事業者は、MVNOとしてドコモの通信設備を借りてサービスを提供している。また、SIMカード自体もドコモから貸与されている。このため、スマホに格安SIMを挿すとネットワーク名はdocomoと表示される

 また、格安SIMはこの仕組みに加えて契約やサポートの手続きをネットや電話での対応を中心にするなど、サポートの規模や人件費を抑える取り組みで月額料金を低くしている。

格安SIMの利用エリアは?

 携帯電話会社の設備を借りるMVNOの利点として、エリアの広さがある。たとえばドコモの通信網を借りた格安SIMなら、全国のドコモのエリアをそのまま利用できる。KDDI(au)やソフトバンク網を借りた格安SIMの場合も、それぞれの全国エリアで利用可能だ。

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格安SIMを利用できるエリアは、通信設備を借りている事業者と同じ。ドコモの回線を借りている場合はドコモと同じで、格安SIMだけが圏外ということはない

 これは、契約する格安SIMは月額1000円台のプランでも変わらない。ドコモの通信網を借りている格安SIMと、ドコモの通信網に対応したスマホさえあれば、人口カバー率99%以上のエリアで通話や通信を利用できる。

通信速度は格安SIMブランド次第、昼間は遅いことも

 一方で、通信速度についてはドコモ、au、ソフトバンクと、格安SIMのあいだで月額料金なりの差が出てくる。

 下記の表は、渋谷駅前で平日の通信速度を比較した表だ。特に昼の12時台や夕方18時ごろは、ビジネスマンや学生などの昼休憩や帰宅が集中して通信が混雑する。なかでも、格安SIMは通信速度の落ち込みが大きい。

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 速度低下の理由だが、格安SIMはドコモなどから通信設備を有償で借り、より多くのユーザーで共有することで低価格を実現している。このため、多くのユーザーが一斉に通信を利用すると通信設備が混雑し、通信速度が極端に遅くなるというわけだ。

 ドコモやau、ソフトバンクは長年の膨大な設備投資で全国ネットワークを構築しており、自社の持つ通信回線を最大限に活用できる。格安SIMでもサブブランド系のY!mobileとUQ mobileもほぼ同じ立場だ。このため、混雑する時間帯でも十分な通信速度で利用できる。

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Y!mobileはソフトバンク自身がサービスを提供しており、通信は安定かつ高速だ

 では、格安SIM側も借りる通信設備を増やせば通信速度が改善すると思うはず。しかし、借りる通信設備を増やすとそのコストが値上げにつながってしまい、ドコモやau、ソフトバンクに対する“格安”という魅力が失われてしまう。

 なお、格安SIMブランドによってはmineoのように月額864円で通常よりも高速な通信を利用できる「プレミアムコース」の提供といった取り組みを進めているところもある。

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mineoは毎月契約者数限定ながら、月額料金が高くなる代わりに通信が快適になるプレミアムコースを提供している

格安SIMに乗り換え! 契約方法やサポートは?

 格安SIMの契約方法だが、各社とも基本はネットでの手続きとなる。MNPでの乗り換えの場合は、手続き後SIMなどが到着してから回線切り替えのタイミングを指定できる事業者が多い。

 このほか、一部事業者は都市部を中心に専門ショップを開設するほか、大手量販店での契約も受け付けている。対面で契約したいユーザーや、スマホをセット購入する際に実端末を確認したいユーザーはこちらを使うと良いだろう。

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格安SIMは各社とも、オンラインショップの契約受付を中心に展開している

 実際の契約時は、対応スマホをセット購入して契約するか、SIMだけを契約するかを選ぶことになる。初心者の場合は、SIMの動作確認が取れているスマホとのセット販売での導入がオススメだ。

 とにかく月の支払い額を抑えたい場合は、SIMだけを契約して手持ちのスマホで使うこともできる。だが、格安SIMが手持ちのスマホで動作するかは、格安SIM事業者のウェブサイトなどで自分自身で調べる必要がある。端末によってはスマホのSIMロック解除手続きも必要だ。これらの作業をスムーズにできるなら、料金が安く済むSIMだけの契約がお得だ。

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楽天モバイルなどは、スマホとのセット販売に積極的。定期的にセールを実施している

 格安SIM契約後のサポートは、基本メールか電話が中心だ。サポート内容も契約や接続に関するものが中心で、ドコモやau、ソフトバンクといったキャリアほど手厚くはない。スマホの修理も、補償サービスなどに入っていない限りはスマホのメーカーに直接問い合わせることになる。

 スマホの設定方法や操作方法など細かい対面サポートを受けるには有料サービスの契約が必要となる場合が多い。安さの代わりに、スマホやデジタル機器の操作に不慣れなユーザーがひとりで契約するにはややハードルが高いとも言える。

キャリアメールと音声通話の違いは?

 今でも「○○○○○@docomo.ne.jp」などのキャリアメールまたはケータイメールで呼ばれるメールアドレスは現役だ。知人との連絡がLINEなどのSMSやGmailに移行したユーザーは問題ないが、今でもケータイ利用者とのメールが多いユーザーの場合はキャリアメールを使えないと不便だ。なぜかというと、通常のPC向けメールアドレスからキャリアメールにメールを送っても、ケータイの迷惑メールフィルターにかかったり、PCメールを除外する設定をしていると届かないからだ。

 格安SIMへ移行すると、当然キャリアメールは使えなくなる。だが、例外としてY!mobileとUQ mobileが発行するメールアドレスに限り、キャリアメール扱いでケータイの迷惑メールフィルターにかからず相手へ届けることができる。もちろんメールアドレスは変わってしまうのだが、ケータイユーザーとの連絡が多いユーザーは注目だ。

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Y!mobileは無料で「○○○○@ymobile.ne.jp」、UQ mobileは月額216円で「○○○○@uqmobile.jp」のキャリアメールを利用できる

 音声通話は、前述の通り格安SIM事業者が通信設備を借りているドコモなどのエリア内なら問題なく利用できる。もし、格安SIMを使うスマホがiPhone 6以降や、ドコモなど接続先ネットワークのVoLTE対応機種なら、高音質なVoLTE通話も利用できる。

 通話料金は通常30秒/21円だが、楽天モバイルなどは専用通話アプリを使うことで30秒/10.8円の通話料を実現。通話品質は通常の通話の仕組みを使うため、安定性や番号通知などは通常の通話とほぼ同じだ。また、通話定額サービスに対応した格安SIMも増えている。Y!mobileやUQ mobileのほか、楽天モバイルやフリーテル、OCN、IIJmio、BIGLOBEなどは、基本プランまたはオプションへの加入で1回あたりの通話を決まった分数だけ無料にできる。