2018年のMWC(Mobile World Congress)の主役が5Gだったことに異論の余地は無いと言える。当初2020年と言われていた商用サービスは2019年に前倒しとなり、3GPPは2017年末に5Gの特徴となる「5G NR(New Radio)」の仕様を固めた。MWC開幕の前日に閉幕した平昌五輪では試験的に5Gの電波が飛んで、さまざまな実験が行なわれた。ではデバイス側はどうなるのか?

”5G PC”(ちょっと違和感)

 電波の準備が整っても、実際に利用できる端末が登場しないことには5Gスタートとはいえない。これまではネットワーク面にばかりにフォーカスが当たってきたが、今年のMWCではデバイス側でも動きがあった。

 個人的に気になったのが、Intelのブースにあった2in1 PC。自社5Gのモデムを内蔵していると売り込む、“5G PC”とでも言うべき存在だ。

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Intelは5Gモデムを搭載した2in1 PCを展示し、PCでの5Gの活用をアピールしていた

 IntelはMWCの直前に、2019年の後半にも自社の5Gモデムを搭載したPCが登場すると語っている。同社はここでDell、PC、Lenovoらと協力している。

 小見出しで“違和感”とカッコ付きで書いたのは、モバイルのイベントでPCという部分もあるが、”セルラー無線技術をPCに”というのは、決して新しいものではないこともある。モバイル業界は過去に、なんとかして定着させようと試みたちょっと苦い過去があるのだ。

3Gでモバイル業界がWi-Fi対抗で試みた
「Mobile Broadband」イニシアティブ

 時はさかのぼって10年前。時代は3Gが後半戦に差し掛かった頃に「Mobile Broadband」というイニシアチブが発足した。組込型の通信モジュールを携帯電話以外に普及させようというものだった。

 当時業界は、HSPA技術(下り最大7.2Mbps)のプッシュに必死だった。iPhoneが登場したばかりで、現在で言うところのスマホはまだまだ少数派で、フィーチャーフォンが多数を占めていた。そこで(当時としては)高速な通信技術のメリットが受けられる端末のバリエーションを増やそうとしたわけだ。

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欧州では3Gでのデータ通信利用を活発化させるために、3Gモジュール搭載PCを広めようとしたが、うまくいかなかった。同時期にはIntelもWiMAXを展開していた。モバイル通信機能を搭載したPCはこれまでも案外うまく行っていない

 もちろん、無線技術におけるライバルであるWi-Fiに対抗する狙いもあった。当時、欧州の多くの通信事業者は3Gを、「ドングル」でのデータ通信でスタートしたこともあり、それならばPCメーカーが最初から3Gモジュールを搭載したものを提供できると見ていたという背景もある。

 音頭をとったのはGSMA。通信事業者を中心とした欧州ベースの業界団体だ。GSMAはMWCの主催者として知られるが、この手の業界全体でのイニシアティブで成功した例が少ない(GoogleやAppleのアプリストアに対抗して始めたものの、すぐに頓挫した「Wholesale Applications Community」を覚えている人はいるだろうか?)。

 GSMAは当時、3Gモジュール搭載PCの潜在市場規模を500億ドルと見積もっており、Vodafone、Orangeなどの欧州のオペレーター、Ericsson、Qualcomm、Gemaltoなどのモバイル業界の重鎮、東芝、Dell、Asus、AcerなどのPCメーカー、Microsoftまで参加した。ロゴを始め相当なマーケティングを行なったはずだが、いつの間にかなくなっていた。

 このような過去を考えると、5G PCが成功するのか確信はない(そもそも3G PCがなぜ成功しなかったのかを分析する必要がある)。当時とは事情が変わってきているが、時代はポストPCだ。あまり楽観できないような気もするが。なお、Intelのブーススタッフに聞くと、「ニッチかもしれないが、ニーズはあると考えている」とのことだった。

Qualcommは5Gの狙いは「最初からスマホ」
ではHuaweiは?

 さて、Intelの斜め向かいで火花を散らしていたQualcommのブースにも、5G端末はあった。同社の5GモデムチップのSnapdragon X50を搭載したスマートフォンのリファレンスデザインだ。

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Qualcommは5Gを最初からスマホで展開しようとしている

 ブースでEricsson、Nokia、Huaweiの大手3ベンダーと相互運用性テストを終えつつあることを説明したQualcommスタッフは、「5Gでは、最初からスマートフォンを展開できるという前提で進めている」と語り、Intelとのアプローチの違いを明確に示した。Qualcommの5GデバイスはNokiaのブースにも置かれていたが、こちらは小型タブレットのようなサイズだった。

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Nokiaのブースにあった5G内蔵のタブレット

 QualcommはLG、HTC、Oppo、Xiaomi、HMDなどと5Gで提携しているとしているが、この中に特許係争中のApple、それにSamsung、Huaweiのビック3の名前はない。

 そのHuaweiは、自社の5Gチップ「Huawei Balong 5G01」を搭載した家庭用ルーターのようなデバイスを展示、最大2.3Gbps(下り)での通信が可能と売り込んだ。

 このように、MWCではIntel、Qualcomm、Huaweiとそれぞれ異なる5GデバイスをMWCで展示した形だ。もちろん、5Gでは自動車やロボット、家電だって端末になると予想されており、PCもウェルカムだろう。ただ、5G PCがそこそこの成功を収めたなら、GSMAはまた「業界の取り組みはダメ」の烙印を押されることになる。


筆者紹介──末岡洋子

末岡洋子

フリーランスライター。アットマーク・アイティの記者を経てフリーに。欧州のICT事情に明るく、モバイルのほかオープンソースやデジタル規制動向などもウォッチしている