腸を元気にするには?

 口から食道を通り、胃で胃液と混ざりドロドロの状態になった食べ物は、小腸の一部である十二指腸で胆汁やすい液と混ざり、さらに小腸から分泌される消化酵素によって、アミノ酸、グリセリド、脂肪酸などに消化され、腸管の収縮や弛緩の繰り返しによって移動し、腸粘膜から吸収されるのです。吸収するというのは体内に取り入れることであり、食べ物に病原体のような異物が含まれていれば、身体にとって害のあるものが入りこむ危険があるのです。そこで発達したのが防御的メカニズムです。

 病原体のような外敵を感知すると、情報が伝わり、指令を受けた戦う免疫細胞が出動し、外敵を排除すべく戦います。敵か味方かを判断するのは相当高度な判断が必要なのですが、体内の複雑なメカニズムによってそれが行われていると最近の研究で明らかにされてきました。

 分かりやすい例を上げますと、病原菌が増えている腐りかけた食べ物を食べると速やかに異物を体外に出すべく指令が下って下痢がおこり、さらに発熱して働きやすくなった免疫細胞が出動して細菌を殺していきます。

 小腸には免疫細胞が集中しているため、ガンの発生頻度が低いと言われているくらいです(ただしゼロではなく、また小腸ガンは見つかりにくいガンのため発見が遅れて手遅れになることもあります)。

 小腸は人の免疫細胞の半分以上が集まっている一大基地と考えると分かりやすいでしょう。ここを基地として免疫細胞が身体の中に出動していくのです。腸を元気にして免疫力を保つことは健康寿命の上でも大切なことです。

 腸を元気にするのに有効なのがプロバイオティクス、乳酸菌やビフィズス菌、ガゼイ菌等々の善玉菌の力を借りて腸内環境を整えることです。ただし、どの菌がいいのかは人によって腸の細菌叢(さいきんそう)に違いがあるため一概には言えません。市販のヨーグルトを見ても実にいろいろな菌がありますよね。どれが自分に合うかは試してみるほかありません。

 もうひとつ有効なのが食事制限で腸を休めることです。