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3DプリンターとGoogle Glassの共通点とは?――未来の技術トレンドを確実に予測する方法

佐藤一郎 [国立情報学研究所・教授]
【第5回】 2013年5月21日
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(1)当時、誰も関心をもっていない技術を、誰かが先駆的に発明して基本特許をもっているけど、何らかの理由、例えば自分でビジネスをしたい場合や発明者と連絡が付かないなどで、特許の譲渡やライセンス提供がされない。またはライセンス料が高額というケース。しかし、基本特許というのは、技術の原理に関わることが多く、その特許を抵触せずに製品化するのが難しい。そうなると上記の二つの例のように他社の参入が進まないか、ライセンス料が高額なので、そのライセンスを使う製品も高額になり、市場が広がらないことになります。

(2)逆に話題になったがために、複数企業が参入し、技術開発を進め、それぞれが特許を出願した結果、どの企業も製品化したいけれど、他社の特許を侵害せずに製品化するのが難しく、お互いに身動きできなくなるケース。もちろん、みんなで製品化できなくなるよりは、クロスライセンス契約を結ぶ、つまり相互に他社の特許を使えるように契約すればいいのですが、企業にもプライドや自負があるので、合理的な判断ができるとは限らない。

 どちらのケースも20年経つと解決することになります。さてタイトルにあった、技術トレンドを予測する方法ですが、例えば5年先に話題になる技術を予測するには、最新技術を追うのも一つですが、それは予測が難しい。むしろ、過去に特許によって市場が広がらなかった技術を見つけた方が予測確度が高い、となるわけです。

 具体的には5年先ならば、20年から5年を引いた、つまり15年ぐらい前に有望視されながら、市場が広がらなかった技術のリストを作ります。そして、15年前ぐらいの、その技術に関わる特許を調べていきます。

 例えば米国の場合、特許情報の無料オンラインサービスは複数あるので、それらで調べればいいでしょう。そして基本特許を出願した個人や企業の現状やライセンス状況を調べていき、上述の(1)や(2)のケースとなっている技術を見つければいいことになります。

 なお、米国は1995年以降に出願された特許の有効期間は、日本を含む多くの国と同様に、特許出願から20年ですが、それ以前は特許が成立してから17年です。この記事では有効期間は出願から20年間として話を進めます。

カンブリア紀を探せ

 さて、いまから15~20年前というと、1993-97年になりますが、どのような技術が当てはまるでしょうか。ITに限れば技術のカンブリア紀といってもいいぐらいに有望な新技術が数多く生まれ、その多くは普及していません。というのは93-97年というのは、ITでは大きな技術変革の時期でした。PCの普及が大きく進んだだけでなく、インターネットの普及が始まり、そのインターネットを利用するために新技術がたくさん生まれた時代なのです。

 例えばウェブブラウザ自体は91年とやや古いですが、現代のウェブブラウザの原型となるNCSA Mosaicは93年ですし、ネットスケープは94年に登場します。

 この時期はウェブ関連の基礎技術が生まれただけでなく、その特許も集中しています。例えばウェブブラウザ向けのプラグイン(機能拡張ツール)は数多くの特許訴訟が繰り広げられた技術の一つですが、そのプラグインに関わる技術の多くも93-97年に登場しており、その特許有効期間が終われば、特許で利用が阻まれていたプラグイン関連技術を他社やオープンソースのウェブブラウザが使うこともできるようになります。

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佐藤一郎
[国立情報学研究所・教授]

国立情報学研究所アーキテクチャ科学系教授。1991年慶応義塾大学理工学部電気工学科卒業。1996年同大学大学院理工学研究科計算機科学専攻後期博士課程修了。博士(工学)。1996年お茶の水女子大学理学部情報学科助手、1998年同大助教授、2001年国立情報学研究所助教授、を経て、2006年から現職。また、総合研究大学院大学複合科学研究科情報学専攻教授を兼任。
専門は分散システム、プログラミング言語、ネットワーク。

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分散システムの研究を核としつつ、ユビキタス、ID、クラウド、ビッグデータといった進行形のテーマに対しても、国内外で精力的に発言を行っている気鋭のコンピュータ・サイエンス研究者が、社会、経済、テクノロジーの気になる動向について、日々の思索を綴る。

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